Free Walks Loja Tours Make a Difference in Southern Ecuador

Jonathan Poma and Loja high school students, estudiantes de secundaria de Loja
Jonathan and Loja high school students | Jonathan y estudiantes de secundaria de Loja


The people of Loja are talking about a new style of tourism, and the young tour guides who brought the concept of “Free Walks” to the southern Ecuadorian city. This is definitely not the tour your grandfather, or even your father, took on their vacation travels. The “buzz” about Free Walks is in every outlet from local newspapers to local radio stations and TV programs. Tour operators Jonathan Poma and Kevin Rohoden say the media are seeking them out to get the story.

Besides finding out who they are--Kevin is 25, Jonathan is 27, and both are graduates of national university in Loja--the local media want to know why these tourism “engineering” graduates have implemented their version of an English and Spanish language “free tour” model in their hometown?

Kevin and Jonathan respond to the question by noting that most tours have become very elaborate and expensive. Wanting a tour with simple amenities that is nonetheless high value in terms of information received and historic and natural elements experienced, is very much in keeping with the younger generations’ preferences and principles. However, travelers of all ages and walks of life are very receptive to this “breath of fresh air” in travel and tourism.

These travel principles extend to the low impact Kevin and Jonathan’s tours have on the locations they explore. What is more simple than walking among, and being physically immersed, in the subjects of the tour? Jonathan and Kevin wish to preserve rather than destroy the environment and local heritage with tourism. The plundering of natural endowments and antiquities by tourism with a large footprint is now well known and widely disliked. For example, tourism in the Galapagos Islands, another world renowned natural heritage site in Ecuador, is now strictly limited.

The expense of more traditionally structured tours is also an important issue for Kevin and Jonathan. It speaks to access. Free Walks Loja wants to make sure that the rich history and natural features of Loja are available to all. Hand-in-hand with the idea of access to local history for everyone who desires a tour, is the hope that Loja’s unique heritage and folklore will not be lost. To these ends, Jonathan and Kevin have constructed a tour which anyone can afford: free or with discretionary tipping. Further, they have sought to bring schools and university groups on the tour, including schools for the disabled, so that all may inherit Loja’s past. Want to know more about this new kind of tour? Connect to your guides, Jonathan and Kevin, with the contacts listed in the right column navigation. 

Free Walks Loja Tours hacen la diferencia en el sur de Ecuador

La gente de Loja está hablando de un nuevo estilo de turismo y de los jóvenes guías que trajeron el concepto de "Free Walks" a esta ciudad del sur del Ecuador. Este no es, definitivamente, el tour que tu abuelo, o incluso tu padre, hacían en sus viajes de vacaciones. El "bullicio" sobre los paseos gratuitos está en cada parte de Loja desde periódicos locales a  estaciones de radio y  programas de TV. Los operadores turísticos Jonathan Poma y Kevin Rohoden dicen que los medios de comunicación los están buscando para conocer más de su historia.

Además de saber quiénes son - Kevin tiene 25 años, Jonathan 27, ambos graduados de la Universidad Nacional de Loja, - la prensa local quiere saber por qué estos graduados en ingeniería turística han implementado el modelo de "tour gratis" en su ciudad natal?

Kevin y Jonathan responden a la pregunta señalando que la mayoría de los tours se han vuelto muy elaborados y costosos. Las personas quieren un recorrido con comodidades sencillas, pero con un alto valor informativo y  además desean experimentar con elementos históricos y naturales. Esto está muy acorde a las preferencias y principios de las nuevas generaciones. Sin embargo, los viajeros de todas las edades y condiciones sociales son muy receptivos a este "soplo de aire fresco" en los viajes y el turismo.

Estos principios de viaje se relacionan además al bajo impacto ambiental que los tours de Kevin y Jonathan tienen en los lugares que exploran. ¿Qué es más simple que caminar y estar físicamente inmerso en los temas del tour? Jonathan y Kevin desean preservar más que destruir el medio ambiente y el patrimonio local con el turismo. El saqueo de las riquezas naturales y de las antigüedades por parte del turismo masivo con una gran huella ecológica es  bien conocido y ampliamente odiado. Por ejemplo, el turismo en las Islas Galápagos, otro sitio de patrimonio natural de renombre mundial en Ecuador que está ahora estrictamente limitado.

El gasto de viajes más tradicionalmente estructurados es también un tema importante para Kevin y Jonathan. Se habla de la accesibilidad. Free Walks Loja quiere asegurarse de que la rica historia y características naturales de Loja estén disponibles para todos. De la mano de la idea de accesibilidad a la historia local para todos los que deseen hacer un recorrido, está la esperanza de que el patrimonio y el folclore únicos de Loja no se pierdan. Con este fin, Jonathan y Kevin han construido un tour que cualquiera puede pagar: gratis o con propinas. Además, han buscado atraer a escuelas y grupos universitarios a la gira, incluyendo escuelas para discapacitados, para que todos puedan heredar el pasado de Loja.

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