The History of Lojano Coffee


Farm photo of coffee plantation in Loja Ecuador
Loja coffee plantation (photo Sofia Izurita) 

Contrary to popular legends, Ecuadorian coffee originated in Loja ~

Very few people know that the first coffee plant in Ecuador was planted in the Province of Loja. The following is from Ecuadorian historian, Galo Ramón Valarezo, written in May 2018.

With much respect and affection for our coffee producing brethren in Manabe, we must correct their assertion that the first coffee plant was planted in Jipijapa in 1860, which has been their story up to this point.  Rather, the first coffee planted in Ecuador was in Cariamanga, Loja Province. Thirty-four years earlier than originally claimed, the economic census of 1826 recorded this novelty: the first quintal (100 pounds) of coffee was counted in the canton of Cariamanga, which was then composed of Cariamanga, Amaluza, Macará and Sozoranga. This means that the plants that produced this quintal had to be planted about three years before, in 1823, in one of the villages mentioned. The economic census of the following year, the one of 1827, registered the production of eight quintals of coffee, four in the canton of Catacocha (comprised at that time of the towns of Catacocha, Alamor, Celica, Guachanamá and Zapotillo) and four more quintals in Zaruma canton (consisting of the towns of Zaruma, Chaguarpamba, Paccha, Santa Rosa and Yulug). This is the beginning of what we now know as "Lojano coffee culture."

In the two Censuses (1826 and 1827), a quintal of coffee was valued at four pesos, which, to have a comparative idea with other products sold for quintals, amounted to 2.66 quintals of panela or indigo that cost 1, 5 pesos the quintal; to 1.33 quintals of rice or beans that cost three pesos per quintal. This was very close to the value of two highly valued products, a quintal of cocoa or sugar that cost six pesos. If someone wanted to obtain a quintal of coffee through barter for an animal, he had to deliver 12 sheep or 10 goats. However, if a trader wanted to exchange "hair by hair" or "tas con tas" as it was said at the time that they must deliver a quintal of cotton. Alternatively, if a coffee entrepreneur wanted to trade for livestock, for example a cow, they had to deliver a quintal and an arroba (a mule-load) of coffee, or present three good quintales of coffee to receive a well-bred mule, which after gold, was the most expensive good. 

Coffee takes "root" in Loja ~

What made it possible for coffee to thrive in Loja? Five factors combined to create our coffee culture. The first was undoubtedly the arrival of many people between 1790 and 1827. The population of Loja grew from 23,033 to 26,637. Many arrived from Lima and Piura to the south, Cuenca in the north, and other latitudes as well, in order to escape recruitment in the wars of independence, or looking for an opportunity in the sparsely populated province. With them came new ideas, hopes, dreams and a little coffee plant delicately cared for as a seedling. 

The second significant factor in the development of Loja's coffee culture was local availability of extensive areas to be colonized. The parishes of Alamor, Chaguarpamba, Amaluza, Guachanamá, Quilanga, Zapotillo were almost bald mountains that could be qualified for production or acquired at low prices. Many of the newcomers settled in these places, producing some diversification of the production that until then was mainly cattle, sugarcane, and mules. Coffee was a cultivated by small and medium peasant groups, not the landowners who persisted in their conventional monoculture. 

The third factor in the advance of local coffee growing was surely the most important, the newcomers found avocado forest gardens. This type of agriculture was an ancient technique using avocados to obtain diverse production (fruit, wood, short-cycle products, and herbs of all kinds), to keep moisture in the summer in the rain-fed orchards, and to manage fertilization with interplanting. It was in these small garden plots in the home garden where this type of agroforestry managed to be preserved which allowed production of coffee in the shade of trees such as bananas, guavas, vanilla, gum, other bushes, and even crops. These cultivated forests gave coffee taste characteristics that experts still ponder to this day. 

The fourth factor was closely linked with the latter. The Andean lowlands have ideal biophysical and climatic characteristics for the development of coffee: a satisfactory climate (height, humidity, temperature, rainfall, sunlight and winds), and excellent physical and chemical soil characteristics. These elements, together with traditional agroforest garden plans, created the conditions required by the demanding coffee seedlings. 

The final factor in local coffee expansion has to do with the coffee culture of Loja. Coffee quickly entered the family diet as an obligatory companion of breakfast, a meal which came to be known in Loja as having "coffee." This verbal habit spread to the point where no one asked if you'd had breakfast that morning, but instead, "Did you drink coffee already?" Loja coffee was sweetened with panela (brown sugar) that was produced in the area and ground in the stone "batanes," with the "múchica" (grinding stone) of the Paltas indigenous people. The coffee pot was served along with morning molloco (a savory porridge), tamales, zambates (green plantan tamales), the sango (plantan stew), rice with tripe, and goat jerky. Eventually, coffee was served in place of traditional cocoa drinks during the "entredías" (main meal of the day) at three in the afternoon.

The history of coffee in Loja is only part of the story. On our special coffee tour you'll learn more about how coffee is grown, harvested and roasted; experience the three most common ways coffee is brewed in our city; and learn about varieties of coffee.


LA HISTORIA DEL CAFÉ LOJANO

Muy pocas personas saben que la primera planta de café en Ecuador se sembró en la Provincia de Loja. A continuación les dejamos un extracto escrito por el historiador lojano Galo Ramón Valarezo escrito en Mayo de 2018.

Con mucho respeto y cariño a los hermanos manabitas, debemos corregirles, que la primera planta de café no se sembró en Jipijapa en 1860, como hasta aquí se ha sostenido, sino en Cariamanga, en Loja. Treinta y cuatro años antes, el Censo económico de 1826 registró esta novedad: se contabilizó el primer quintal de café en el cantón Cariamanga, que entonces estaba integrado por Cariamanga, Amaluza, Macará y Sozoranga. Ello significa, que las plantas que produjeron ese quintal debieron sembrarse unos tres años antes, en 1823, en alguno de los pueblos aludidos. El Censo económico del siguiente año, el de 1827, registró la producción de ocho quintales de café, cuatro en el cantón Catacocha (integrado en ese momento por los pueblos de Catacocha, Alamor, Celica, Guachanamá y Zapotillo) y los otros cuatro quintales en el cantón Zaruma (integrado por los pueblos de Zaruma, Chaguarpamba, Paccha, Santa Rosa y Yulug), es decir, su cultivo prendió en toda la provincia de entonces, iniciando la creación de lo que denominaremos “la cultura cafetera lojana”.

En los dos Censos (1826 y 1827), el quintal de café fue avaluado en cuatro pesos, que para tener una idea comparativa con otros productos que se vendían por quintales, equivalía a 2,66 quintales de panela o de añil que costaban 1,5 pesos el quintal; a 1,33 quintales de arroz o menestras que costaban tres pesos el quintal; y estaban muy cerca del valor de dos productos muy posicionados, un quintal de cacao o de azúcar que costaban seis pesos. Si alguien quería obtener ese quintal de café mediante un trueque con un animal, debía entregar 12, 4 ovejas o 10,6 cabras; pero si quería un cambio “pelo a pelo” o “tas con tas” como se decía en la época, debía entregar un quintal de algodón. Al revés, si el emprendedor cafetalero quería acceder a una vaca, debía entregar un quintal y una arroba de café; o juntar tres buenos quintales para acceder a una afamada mula, que después del oro, era el bien más caro. ¿Qué hizo posible que el café prendiera en Loja, como Pedro en su casa?. Siete factores se juntaron en aquel momento. El primero, fue sin duda, la llegada de numerosas personas, entre 1790 y 1827, la población de Loja creció de 23.033 a 26.637, muchos llegaron de Lima, Piura, Cuenca y otras latitudes, escapándose de las reclutas de las guerras de independencia o buscando una oportunidad en esa provincia semipoblada. Con ellos llegaron nuevas ideas, esperanzas, sueños y una plantita de café delicadamente cuidada en sus árguenas. El segundo factor, fue precisamente, la existencia de extensas zonas por colonizar. Las parroquias de Alamor, Chaguarpamba, Amaluza, Guachanamá, Quilanga, Zapotillo eran montañas casi baldías que podían ser habilitadas a la producción o adquiridas a bajo precio. Muchos de los recién llegados se radicaron a pulso en estos sitios, produciendo cierta diversificación de la producción que hasta entonces estaba centrada en las vacas, la caña y los mulares. El café fue una contribución de las pequeñas y medianas unidades campesinas, no de los hacendados que persistían en su producción convencional. El tercer factor fue, seguramente, el más importante. Los recién llegados se encontraron con la huerta agroforestal de los paltas. Este tipo de huerta era una antigua técnica de los paltas para obtener una producción diversa (frutales, leñosas, productos de ciclo corto, yerbas de todo tipo), para mantener la humedad en el verano en las huertas de secano y para manejar la fertilización mediante asociaciones múltiples. Fue en estos pequeños reductos de la huerta casera, donde logró conservarse la huerta agroforestal que permitió la producción del café en medio de la sombra de los árboles (guineos, guabos, vainillos, arabiscos, y otros matorrales e incluso cultivos), que le dan al café las características organolépticas que hoy ponderan los expertos. El cuarto factor estuvo estrechamente ligado con este último: los Andes Bajos reúnen las características biofísicas y climáticas ideales para el desarrollo del café: el clima adecuado (altura, humedad, temperatura, pluviosidad, luz solar y vientos); y excelentes características físicas y químicas del suelo, que unidas a la huerta agroforestal crearon las condiciones que requería la exigente plántula. El quinto factor se relaciona con la cultura cafetalera lojana: el café pronto entró en la dieta familiar como acompañante obligado del “desayuno” en la mañana que pasó a llamarse “café”, al punto que no se preguntaba si ya desayunaste , sino “si ya tomaste café”. Se endulzó con panela que se producía en la zona y se molía en los “batanes” de piedra, con la “múchica” (piedra de moler) de los antiguos paltas. El jarro de café se combinó con el molloco, los tamales, los zambates, el sango, e incluso con el arroz con zarandajas, la cecina o el seco de chivo, También reemplazó al cacao en los “entredías” de las tres de la tarde.


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