Quinine, Loja, and the tree that saved millions

1860s Quinine medicine from Cascarilla bark
1860's era Quinine medicine
Loja is one of Ecuador’s hidden treasures off the beaten path of most South American tourism promoters.  For travelers looking for unique and authentic travel experiences this is a definite plus.  The region remains unsullied by heavy-handed tourism and vacation developers.  Loja, one of the largest cities in Ecuador’s southern Andes, holds many surprises.  Probably one of the biggest surprises, and vastly under-reported like other issues covered in this blog (see our coffee and chocolate blogs), is that this is the birthplace of the first cure for malaria: quinine.

This staggering fact, so long buried, is almost hard to believe.  However, it is true and also foundational to the development of the area.  Loja’s quinine history is also a cautionary tale of how opportunity can slip away because of forward-thinking innovation elsewhere, along with more nefarious means, such as corporate crime.

All great discoveries accrue myths about their origins, given enough time, and quinine is no exception.  The world-changing medicinal treatment is a lost idea to most young adults, and only familiar to their elders as a flavoring for a cocktail mixer in granddad’s gin and tonic.  However, quinine, a medicine derived from the bark of the cinchona tree, known locally as cascarilla (with the plant name “Croton eluteria” and the bark known also as “quina”), has its own fairytale origin.

The story goes that a French writer, Countess de Genlis in 1817 created the legend of the Countess of
Cinchona in her book "Zuma."  In the novel, de Genlis describes how an Indian woman, a servant at the Viceroy's residence in Lima, Peru discovered the medicinal value of the bark of the cinchona tree when her mistress, the Countess of Chinchón, fell ill with malaria.  The Peruvian writer and journalist Manuel Ricardo Palma Soriano, born in Lima in 1833, further contributed to this legend as well.

The factual history of the discovery and distribution of cascarilla is even more interesting.  Malaria was, throughout most of recorded time, one of the most deadly diseases in the world.  It killed millions before this miracle cure was found.  It is believed that malaria originated in Africa and spread around the globe with Spaniards bringing it to the Americas.  Philosophers like Hipocrates, Herodotus, and Homer wrote and taught about this disease in ancient Greece.  In 1635, malaria is mentioned in the “History of the New World” written and published by Jesuit Bernabé Cobo.  The priest writes of a miracle tree from the city of Loja which had “a bark similar to cinnamon, very bitter, [and] once ground [is] given to the people with fever.  This is the only existing remedy.”

antique image of bark from the Cascarilla tree
Cascarilla Bark
Cobo’s account aligns with local understanding within the valley of Loja that the indigenous had a tree they used to call “Fever Tree,” which was later named the cinchona or cascarilla tree.  It is impossible to overstate the importance of this discovery.  Before cinchona was available people died from malaria around the world every single day.  The conquest of Asia, Africa, and America probably would not have happened without quinine.  Global colonization would not have been possible at such an early date, and the entire history of the Age of Discovery would need to be re-written.

Cascarilla history continues with the Royal Ordinance of July 13, 1573, in which Felipe II, King of Spain, ordered the colonial doctors in the Indies to report on local medical practices, and take note of every herb, tree, or medicinal seed that was found. 1631 is the date when it is assumed cascarilla was taken to Rome by another Jesuit priest Alonso Messía Venegas.  In 1638, Pedro Leiva, who was the “cacique” (pre-Columbian word for chief) of the tribe of the Malacatos (now the familiar name of a town between Loja and Vilcabamaba), was also well known for using the medicine in an infusion made of an extract of the bark of the so-called “fever tree.”

Towards the end of 1752, residents of Loja asked the authorities to establish an “Estanco de la Cascarilla” in order to regulate the price and quality of cascarilla bark.  A royal decree on October 28, 1768 in San Lorenzo del Escorial banned the common harvest of th cascarilla plant.  From that time on high quality plants from the Uritusinga area were reserved exclusively for the Royal Pharmacy, “La Real Botica,” created by Felipe II in 1594.

The King of Spain prohibited the “Quina” bark  from being shipped to Panama and other ports of his kingdom on the mainland.  History of the South Central region of Ecuador is recorded as part of the constitution in the Archdiocese of Cuenca, which included the dioceses of Cuenca, Loja, Machala, and Azogues.  This “Cabildo” (instruction) of Loja in 1782, prohibited the exploitation of the cascarilla from Uritusinga and Cajanuma.

The historical account goes somewhat dormant until there was a "rediscovery" of cascarilla plants in the eighteenth century.  This happened at the same time as the French Geographic Mission carried out scientific investigation in what is now Ecuador to determine the definite position of the Equator.  In 1737, the leader of that mission, Charles Marie de La Condamine, visited the forests of the Loja province in search of the cinchona tree, and to analyze the plant scientifically.

In 1839, William Hooker proposed cutting the cinchona trees completely, instead of simply removing the bark, because six years later, more mature trees would be ready for the extraction of their quina.  Due to the resulting vast and indiscriminate exploitation of the quina bark, and the risk of its extinction, the prominent researcher and scientist Eugenio Espejo (also a hero of  Ecuadorian independence), recommended, that the cutting down of cinchona trees should be prohibited and the extraction of the bark be strictly regulated.

Cinchona tree plantation in Ceylon, circe 1910
Cinchona tree plantation in Ceylon, circa 1910
In the middle of the 19th century, the Dutch obtained seeds from the Cascarilla trees and took them to Indonesia where they already had huge plantations.  This was an example of early industrial espionage.  They saw opportunity in this theft because malaria was one of the worst threats in times of armed conflict.  The Dutch subsequently sold the cure for malaria in Europe.  This is how the Europeans were able to conquer many territories around the world.

Unfortunately, growers in Loja didn’t have enough information about cascarilla.  Lojanos used it as a traditional medicine, but the income from its commerce didn’t stay here.  Profits from the sale of cascarilla went to Cuenca instead.  While Loja only traded quinine for clothes or food, innovative businessmen in Cuenca created the first chamber of commerce in Ecuador, which is one of the reasons Cuenca developed a strong economy, surpassing Loja.  Another reason for the lack of economic growth in Loja from cascarilla trade has to do with the fact that only two families controlled a quinine monopoly in the city: the Valdivieso and Armijos families.  They became very wealthy, and one of their houses still stands on Bolivar Street here in the city.

Currently in Loja, there are only thirty-three cascarilla trees.  Fortunately, there is a program which proposes reforesting the area again with the legendary cascarilla.  If you would like more information on Loja’s cascarilla history and what to see, don’t hesitate to contact us at Free Walks Loja.

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La quinina de Loja y el árbol que salvó a millones de personas

Loja es uno de los tesoros escondidos de Ecuador menos habituales que la mayoría de los destinos turísticos de América del Sur.  Para los viajeros que buscan experiencias de viaje únicas y auténticas, esto es una gran ventaja.  La región sigue sin ser sobre explotada por las agencias de viaje turísticas y vacacionales.  Loja, una de las ciudades más grandes del sur de los Andes ecuatorianos, guarda muchas sorpresas.  Probablemente una de las sorpresas más grandes, y muy poco conocidas, al igual que otros temas tratados en este blog (ver nuestros blogs de café y chocolate), es que este es el lugar de nacimiento de la primera cura para la malaria: la quinina.

Este asombroso hecho , oculto durante tanto tiempo, es casi difícil de creer.  Sin embargo, es cierto y también fundamental para el desarrollo de la zona.  La historia de la quinina de Loja es un relato de cómo las oportunidades pueden escabullirse debido a la innovación con visión de futuro en otros lugares, junto con medios más nefastos, como el crimen corporativo.

Todos los grandes descubrimientos acumulan mitos sobre sus orígenes, con el tiempo suficiente, y la quinina no es una excepción.  El tratamiento medicinal que cambió el mundo es una idea desconocida para la mayoría de los adultos jóvenes, y sólo es conocido por sus mayores como un saborizante para un cóctel mezclador en el gin tonic de grand dad.  Sin embargo, la quinina, conocida localmente como cascarilla (con el nombre de planta "Croton eluteria" y la corteza conocida también como "quina"), tiene su propio origen de cuento de hadas.

La historia cuenta que una escritora francesa, la Condesa de Genlis, creó en 1817 la leyenda de la Condesa de Cinchona en su libro "Zuma".  En la novela, de Genlis se describe cómo una mujer india, sirvienta de la residencia del Virrey en Lima, Perú, descubrió el valor medicinal de la corteza del árbol de quina cuando su amante enfermó de malaria.  El escritor y periodista peruano Manuel Ricardo Palma Soriano, nacido en Lima en 1833, también contribuyó a esta leyenda.

La historia  del descubrimiento y distribución de la cascarilla es aún más interesante.  La malaria fue, durante la mayor parte del tiempo registrado, una de las enfermedades más mortales del mundo.  Mató a millones antes de que se encontrara esta cura milagrosa.  Se cree que la malaria se originó en África y se extendió por todo el mundo, con la llegada de los españoles a las Américas.  Filósofos como Hipócrates, Herodoto y Homero escribieron y enseñaron sobre esta enfermedad en la antigua Grecia.  En 1635, la malaria es mencionada en la "Historia del Nuevo Mundo" escrita y publicada por el jesuita Bernabé Cobo.  El sacerdote escribe sobre un árbol milagroso de la ciudad de Loja que tenía "una corteza similar a la canela, muy amarga, y una vez molida es dada a la gente con fiebre".  Este es el único remedio existente".

El relato de Cobo se alinea con el entendimiento local dentro del valle de Loja de que los indígenas tenían un árbol al que solían llamar "Árbol de la Fiebre", que más tarde se denominó quina o árbol de la cascarilla.  Es imposible exagerar la importancia de este descubrimiento.  Antes de que la quina estuviera disponible, la gente moría de malaria en todo el mundo todos los días.  La conquista de Asia, África y América probablemente no habría ocurrido sin la quinina.  La colonización global no habría sido posible de manera tan rápida y toda la historia de la Era de los Descubrimientos tendría que ser reescrita.

La historia de Cascarilla continúa con la Real Ordenanza del 13 de julio de 1573, en la que Felipe II, rey de España, ordenó a los médicos colonizadores de las Indias que informaran sobre las prácticas médicas locales, y que tomaran nota de cada hierba, árbol o semilla medicinal que se encontrara. 1631 es la fecha en que se supone que la cascarilla fue llevada a Roma por otro sacerdote jesuita, Alonso Messía Venegas.  En 1638, Pedro Leiva, que era el "cacique" (palabra precolombina para jefe) de la tribu de los Malacatos (ahora el nombre familiar de un pueblo entre Loja y Vilcabamaba), también era bien conocido por usar la medicina en una infusión hecha de un extracto de la corteza del llamado "árbol de la fiebre".

A finales de 1752, los habitantes de Loja pidieron a las autoridades que establecieran un "Estanco de la Cascarilla" para regular el precio y la calidad de la corteza de la cascarilla.  Un real decreto del 28 de octubre de 1768 en San Lorenzo del Escorial prohibió la cosecha común de la cascarilla.  A partir de ese momento, las plantas de alta calidad de la zona de Uritusinga se reservaron exclusivamente para la Real Farmacia "La Real Botica", creada por Felipe II en 1594.

El Rey de España prohibió que la corteza de "Quina" fuera enviada a Panamá y a otros puertos de su reino en el continente.  La historia de la región centro sur del Ecuador está registrada como parte de la constitución de la Arquidiócesis de Cuenca, que incluye las diócesis de Cuenca, Loja, Machala y Azogues.  Este "Cabildo" de Loja en 1782, prohibía la explotación de la cascarilla de Uritusinga y Cajanuma.

El relato histórico se mantiene un tanto inactivo hasta que hubo un "redescubrimiento" de las plantas de cascarilla en el siglo XVIII. Esto sucedió al mismo tiempo en que la Misión Geográfica Francesa estaba llevando a cabo una investigación científica en lo que hoy es Ecuador para determinar la posición definitiva del Ecuador. En 1737, el líder de esa misión, Charles Marie de La Condamine, visitó los bosques de la provincia de Loja en busca del árbol de la cinchona,  para analizar científicamente la planta.

En 1839, William Hooker propuso cortar los árboles de la cinchona por completo, en lugar de simplemente quitar la corteza, porque seis años más tarde, los árboles más maduros estarían listos para la extracción de su quina. Debido a la vasta e indiscriminada explotación de la corteza de la quina y al riesgo de su extinción, el destacado investigador y científico Eugenio Espejo (también un héroe de la independencia ecuatoriana) recomendó que se prohibiera la tala de los árboles de la cinchona y que la extracción de la corteza esté estrictamente regulada.

A mediados del siglo XIX, los holandeses obtuvieron semillas de los árboles de Cascarilla y las llevaron a Indonesia, donde ya tenían enormes plantaciones. Este fue un ejemplo de espionaje industrial temprano. Vieron la oportunidad en este robo porque la malaria era una de las peores amenazas en tiempos de conflicto armado. Los holandeses posteriormente vendieron la cura para la malaria en Europa. Así es como los europeos pudieron conquistar muchos territorios alrededor del mundo.

Desafortunadamente, los productores en Loja no tenían suficiente información sobre la cascarilla. Los lojanos usaron la cascarilla solamente como una medicina tradicional, pero los ingresos de su comercio no se quedaron aquí. Las ganancias de la venta de cascarilla fueron a Cuenca. Mientras Loja solo intercambiaba quinina por ropa o alimentos, los empresarios de Cuenca crearon la primera cámara de comercio en Ecuador, lo cual es una de las razones por las que Cuenca desarrolló una economía fuerte, superando a la de Loja. Otra razón de la falta de crecimiento económico en Loja tiene que ver con el hecho de que solo dos familias controlaban un monopolio de quinina en la ciudad: las familias Valdivieso y Armijos. Se hicieron muy ricos, y una de sus casas aún se encuentra en la calle Bolívar aquí en la ciudad.

Actualmente en Loja, solo hay treinta y tres árboles de cascarilla. Afortunadamente, hay un programa que propone reforestar nuevamente el área con la legendaria cascarilla. Si desea obtener más información sobre la historia de la cascarilla de Loja y qué ver, no dude en ponerse en contacto con nosotros en Free Walks Loja.


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